Bels Lijntje

De Belgische firma Lijsen en Co had in 1852 bij de Nederlandse regering een vergunning gevraagd voor de aanleg van een spoorlijn Turnhout-Tilburg-Arnhem. Dat ging niet door vanwege onder meer de Rotterdamse Rijnbelangen. De van oorsprong Belgische firma Van Gend & Loos opende in 1856 een postkoetsdienst Tilburg-Turnhout, in aansluiting op de spoortreinen. Hierdoor kreeg Tilburg een goede verbinding met Brussel en Antwerpen.

Eerste trein Tilburg - Turnhout
In 1863 werd Tilburg op het spoorwegnet aangesloten door de spoorlijn Tilburg-Breda. Ruim twee jaar later werd door een Belgische onderneming de lijn Turnhout-BaarIe-Nassau aangelegd. Op 1 oktober 1867 reed de eerste trein van Tilburg naar Turnhout. Daarmee was het Bels lijntje een feit.


Fietspad Bels Lijntje
Fietspad Bels Lijntje loopt van noord naar zuid door Stadsbos013. Het is niet de originele loop van de vroegere spoorlijn Tilburg-Turnhout. Aanvankelijk liep deze spoorlijn vanaf het Tilburgse station in westelijke richting en splitste zich bij de toenmalige overweg Gasthuisstraat in zuidelijke richting af van de spoorlijn Tilburg-Breda.  Uiteindelijk kwam de spoorlijn uit bij de Bredaseweg (ter hoogte van de Schout De Roijstraat).

Overweg Gasthuisstraat
Bels Lijntje 1960 Bredaseweg Schou de Roijstraat

Oorlog
Het reizigersvervoer per trein is in oktober 1934 stopgezet. Men kon voortaan sneller in Turnhout zijn met de bus. Tijdens de oorlog gebruikten de Duitsers Bels lijntje als een strategische lijn. In de bevrijdingsperiode heeft een trein met zwaar luchtafweergeschut gestaan bij de Vlasspinnerij vlakbij Ringbaan-West. Die werd ingezet bij een bombardement van de geallieerden op vliegveld Gilze en-Rijen.

Laatste goederentrein
Op 1 juni 1973 reed de laatste goederentrein van Tilburg naar Baarle-Nassau-Grens en terug. Een jaar later begon Stichting Stoomtrein Tilburg-Turnhout (de SSTT) met toeristische ritten met een oude stoomtrein. Deze museumstoomtrein bleef tot oktober 1981 rijden. De gemeente Tilburg kocht de voormalige spoorweg in 1988 voor 181.000 gulden van de Nederlandse Spoorwegen. Op de oude spoorlijn ligt sinds 1990 een fietspad. Met de sloop van de oude spoorlijn is een uniek stukje openbaarvervoer geschiedenis voorgoed verdwenen.

Belgische vluchtelingen
Na het uitbreken van de Eerste Wereldoorlog vielen de Duitsers in augustus 1914 Belgiƫ binnen. Nederland kon aan de bezetting ontsnappen. Begin oktober 1914, tijdens en na de belegering van Antwerpen, vluchtten de Belgen massaal de grens over. In Tilburg reden de vluchtelingentreinen via Baarle-Nassau over het Bels Lijntje af en aan. Het aantal vluchtelingen schommelde toen al tussen de negen- en twaalfduizend.